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La tasa de crecimiento de la demanda de transporte marítimo mundial se redujo notablemente este pasado año, aumentando solo un 2,7%, hasta 11.900 millones de toneladas (Mt), frente al 4,2% en 2017, si bien en tonelada·milla el crecimiento se mantiene en un aceptable 3,1%.

Son datos recién publicados por la empresa consultora y bróker Clarkson, en un avance de su resumen estadístico anual sobre el transporte marítimo para 2018 en el que, además, advierte de que en este año 2019, el sector tendrá que estar muy atento al desarrollo de cuestiones conflictivas, como la guerra comercial entre China y los EE.UU.

La capacidad de la flota mercante mundial creció un 2,6% en 2018, frente al 3,4% del año 2017, y con una previsión para 2019 en cifras similares a las del año pasado, la capacidad total alcanzaría unos 2.000 Mt en 2020. Los niveles de reciclaje de buques mercantes cayeron un 12%, hasta 31 Mt, si bien alcanzaron sus niveles más altos desde 1985 en el sector de los petroleros.

El volumen de compra venta también se mantuvo cerca de niveles de récord con un aumento de un 17% en las operaciones de petroleros. Los precios de nuevas construcciones aumentaron un 10% mientras que los de segunda mano (5 años) lo hicieron entre un 3 y un 5%.

Los encargos de nuevas construcciones cayeron un 14% en tpm, pero se mantuvieron elevados en el segmento del transporte de GNL, en el que se registraron un total de 69 encargos por valor de 11.700 millones de dólares, así como en el de los cruceros y las FPSO. En 2018, los astilleros chinos entregaron 34,5 Mt (43% del total), seguidos de Japón (25%) y Corea (25%).

Por sectores, 2018 ha sido un año especialmente duro para los petroleros, con el índice de fletes más bajo desde principios de los años 90, según el ClarkSea Index, si bien en el cuarto trimestre cambió ligeramente la tendencia con vistas a los próximos años. En el sector de los graneleros los fletes aumentaron en promedio un 12% y los de portacontenedores un sensible 28%, aunque para estos últimos los fletes sufrieron un bache durante la segunda mitad del año, especialmente para los buques más pequeños. Si bien las previsiones de Clarkson sugieren mejoras en 2019, persisten importantes riesgos políticos para el crecimiento de la demanda.

Los fletes spot para los metaneros alcanzaron un máximo de 190.000 dólares/día a finales de 2018 convirtiéndolos en el “actor estrella”, según el mencionado informe. Los sectores de cruceros y ferries se mantuvieron “sólidos”, pero algunos de los avances registrados en el sector de los car-carriers se desvanecieron hacia finales de año.

Finalmente, Clarkson resalta las expectativas e incertidumbres existentes sobre cómo puede afectar a la oferta y la demanda de transporte marítimo el nuevo límite de azufre de la OMI en 2020, a medida que se acerca la fecha de su entrada en vigor.